Mediante Decreto con Fuerza de Ley N 150 del 11 de diciembre de 1981 del Ministerio de Educación Pública, se crea la Universidad de Tarapacá, fusionando el Instituto Profesional de Arica con la sede Arica de la Universidad del Norte (Anexo IV).

Para los académicos y funcionarios de la Universidad del Norte, la noticia sobre Arica causó sorpresa, si bien el hecho había tenido un largo proceso de incubación. Fue inesperado que saliera a la luz pública cuando las conversaciones con la Iglesia no llegaban a término y sin que la rectoría de la universidad hubiera tenido ingerencia en la decisión. Tuvo una larga incubación, pues desde los años 60 la sede Arica había estado aspirando a ser independiente de Antofagasta, pues existían tensiones entre los dos centros universitarios. No obstante lo anterior, la iglesia en ningún momento renunció a sus derechos sobre la sede, que consideró siempre inseparable del Alma Mater, incluso en la distribución de los aportes estatales.

El primer rector delegado, nombrado por Decreto Nº 131, a contar del 1 de febrero de 1982, fue Carlos Raúl Valcarce Medina.

La primera Junta Directiva de la Universidad estuvo conformada por:

- Representantes del Presidente de la República:

  • Sra. María Luisa Barrios Merino
  • Sr. Andrés Worm Drago
  • Sr. Luis Beretta Porcel

- Profesionales externos, representantes del Consejo Académico:

  • Sr. Sergio Fernández Larraín
  • Sr. Francisco Javier Rodríguez Mc Cowley
  • Sra. Lucía Santa Cruz Sutil

- Representantes académicos:

  • Sr. Rafael Montecinos Díaz
  • Sr. Ángel Henríquez Aguilera
  • Sr. Hugo Mendizábal Jiménez

En los cargos superiores indicados en el D.F.L. Nº 150 fueron designados:

  • Vicerrector Académico: José Weinborn del Villar
  • Vicerrector de Administración y Finanzas: Jaime Mancilla Hidalgo
  • Secretario de la Universidad: Rafael Montecinos Díaz
  • Registrador: Luis Berríos Olcay
  • Director de Asuntos Estudiantiles: Patricio Durán Gatica
  • Contralor: Fernando Cantellano Álvarez

Otros cargos directivos fueron:

  • Director de Planificación: Juan Carlos Fanjul Herman
  • Director de Docencia: Víctor Hugo Muñoz Hidalgo
  • Director de Investigación y Extensión: Carlos Arqueros Carvajal
  • Secretario de Estudios: Luis Cornejo Sánchez
  • Director de Relaciones Exteriores: René Lara Quiroz
  • Director de Extensión y Difusión Cultural: Jaime Torrealba Cubillos

La Universidad se inicia con un cuerpo académico en que tan sólo el 5,6% de ellos contaba con estudios de postgrado, donde 2 eran doctores y 15 poseían el grado de magíster.

Mediante Decreto Nº 674, emitido el 27 de julio de 1982, se oficializa la estructura académica de la Universidad, creando seis Facultades y dos Institutos, adscribe los departamentos y carreras a cada Facultad, dependientes jerárquicamente del Decano de Facultad y señala que entrará en vigencia a contar del 1 de marzo de 1983.

Las Facultades creadas fueron:

  • Ciencias
  • Ingeniería
  • Administración y Economía
  • Ciencias de la Salud
  • Educación
  • Humanidades y Letras
  • Instituto de Agronomía
  • Instituto de Antropología y Arqueología.

A contar del segundo semestre de 1982 la Universidad de Tarapacá, en virtud de lo establecido en el DFL Nº 1 y DFL Nº 5 del Ministerio de Educación Pública, inicia su participación como entidad examinadora de diversas carreras conducentes a título profesional impartidas por instituciones de Educaciones Superior que se habían creado recientemente y que desarrolló por alrededor de 8 años.

Intensa es la actividad de extensión que realiza la Universidad desde un comienzo en la comunidad, continuando la labor desarrollada en años anteriores, por las instituciones madres. Esta se efectúa entre otras a través del Departamento de Arte, mediante la presentación del Coro Universitario el que es dirigido por Guillermo Vergara Carvajal, el grupo de teatro y el grupo de mimos, ambos dirigidos por Mario Rojas Recabal; el ballet, dirigido por Cecilia Huespe y el conjunto folklórico dirigido por Manuel Mamani. También se organizan de inmediato Escuelas de Temporada para los ariqueños.

Las publicaciones universitarias especializadas siguen siendo otro medio a través del cual esta casa de estudios superiores proyecta la actividad investigativa, es el caso de la revista Diálogo Andino que publica el Departamento de Antropología Geografía e Historia desde 1982, la revista Chungará del Instituto de Antropología, fundada en 1972, la revista Idesia del Instituto de Agronomía, editada desde 1981 y la revista Administración y Economía que edita la facultad del mismo nombre, a partir de 1983. La radio de la Universidad, creada el año 1970, es otra forma como se extiende la labor de la Universidad.

Desde sus inicios, la Universidad en búsqueda de la proyección del conocimiento generado no sólo por sus académicos sino también por personas externas estableció Ediciones Universidad de Tarapacá , destinada a la publicación y distribución de textos de diversa índole. Es así, como en este período de rectorado, se publicaron los primeros títulos:

  • En torno a lo cultural: Fenómeno del Hombre". Autor: Mario Correa S. 1985

  • "Introducción a la ciencia y la tecnología". Autor: Hernán Sudy Pinto. 1986

  • "El oasis de Pica y sus nexos regionales". Autor: Oscar Bermúdez M. 1987

El 2007 la Universidad logra la acreditación institucional, otorgada por la Comisión Nacional de Acreditación, por cinco años y en las áreas obligatorias de Gestión Institucional, Docencia de Pregrado y en las áreas electivas de Vinculación con el medio y de Investigación. Asimismo, en este período se intensifican los procesos de acreditación de carreras de pregrado, logrando tener a fines de mayo 2010, un total de 27 carreras acreditadas, 3 en proceso de reacreditación y 2 en proceso de acreditación.

Importante logro, es haber adjudicado el proyecto Convenio de Desempeño Mecesup2, denominado: Posicionamiento de la Universidad de Tarapacá como Agente de Integración Transfronteriza , el que tiene como principal objetivo transformar la Universidad en un referente de integración académica en la zona transfronteriza de Bolivia, Chile y Perú. Para ello se establecen líneas de investigación para la realización de actividades en conjunto, que son: Ciencia básica como herramienta de integración, Bioarqueología de las poblaciones pre hispánicas en ambiente desértico; Desarrollo e innovación para solucionar el problema de la presencia de arsénico y boro en el agua; Fitogenética aplicada a la protección de germoplasma de especies nativas de la zona transfronteriza; Genómica humana de la vida en alturas.

Asimismo, se adjudicó un segundo Convenio de Desempeño en el área del Fortalecimiento de las Humanidades, las Ciencias Sociales y las Artes, con el proyecto denominado: Revitalización de las Disciplinas de Humanidades, Ciencias Sociales y Artes para el desarrollo de la Sociedad Contemporánea Regional. Un nuevo trato Universidad - Región

Con miras a renovar la acreditación de nuestra Universidad en el área de Investigación, se aplicó una estrategia para instalar y potenciar las capacidades de investigación en todas las unidades de nuestra universidad, que comprende:

  • Reformulación del concurso de proyectos mayores de investigación
  • Creación de un concurso de inicio en investigación
  • Creación de un concurso de apoyo para la presentación de proyectos FONDEF
  • Creación de un concurso para investigación en educación
  • Creación de un concurso para proyectos de investigación estudiantil

En materia de publicaciones indexadas en ISI, la Universidad pasó de 12 publicaciones el 2001 a 109 publicaciones en el año 2011. Uno de los indicadores que demuestra la capacidad de investigación de la UTA.

Debido al logro de la acreditación institucional y a la creación de la nueva Región Arica y Parinacota, se realizó un proceso participativo en la comunidad académica que condujo a la aprobación del Ajuste al Plan de Desarrollo Estratégico 2006-2010, oficializado por Decreto Exento Nº 00.715/2009 de 15 de Junio de 2009.

En los últimos años también destaca una importante inversión en infraestructura, construyéndose un total de 48.290m2 entre las que destacan la sede Iquique, el edificio aulario de la Facsojur, la ampliación de Computación e Industrias, edificio de laboratorios de la Escuela Universitaria de Ingeniería Mecánica, edificio de la Escuela Universitaria de Ingeniería Eléctrica-Electrónica, 5 gimnasios multifuncionales, inicio de la construcción del complejo deportivo, sala Chinchorro, museo de sitio Colón 10, edificio de laboratorios del Instituto de Alta Investigación, salas de estudios en campus Saucache, taller de cerámica, remodelación frontis del campus Saucache, entre otros.