La Universidad de Tarapacá orienta su desarrollo a través de un Sistema de Dirección Estratégica, el cual se ha implementado formalmente desde el año 2002. En dicho proceso, se ha establecido la declaración de la misión, visión, valores, políticas y objetivos e indicadores estratégicos, los cuales en conjunto delinean la carta de navegación de la Universidad. Estos elementos se han actualizado y perfeccionado en concordancia con el camino de crecimiento institucional que ha seguido la institución.

En el año 2006, se comienza a implementar el Plan de Desarrollo Estratégico 2006-2010, aprobado por Decreto Exento Nº.001627/2005 del 11 de octubre de 2005. Este plan en su diseño contempló los principales desafíos que la comunidad universitaria manifestó en el proceso de dirección estratégica y se caracterizó por una alta participación que incluyó en cada una de sus etapas, a las autoridades unipersonales, equipo de gestión, y a los cuerpos colegiados de la Institución, como también, incorporó la evaluación externa, a modo de validación, realizada por el Centro Interuniversitario de Desarrollo (CINDA).

La gestación de un nuevo sistema ha sido fruto de un amplio trabajo institucional para generar una cultura de planificación y evaluación continua, donde los directivos visualicen los sistemas de planificación y la evaluación como una herramienta de apoyo que facilitará su gestión. De manera que lo asuman como una práctica generalizada, sistematizada y pública. La idea de fondo es no perder de vista que el Plan de Desarrollo Estratégico constituye una herramienta de apoyo a la gestión institucional, y todo lo que conlleva: sus objetivos y metas, su metodología y enfoque, debe ser asumido conscientemente como identidad del colectivo.

Actualmente, se encuentra en ejecución el Sistema de Dirección Estratégica 2011-2016. Este sistema da cuenta del proceso a través del cual la Universidad de Tarapacá realiza el análisis de la realidad en la que se inserta, proyecta el futuro deseado para la Universidad y avanza en su compromiso con la mejora continua. Al igual que el proceso anterior su diseño se caracteriza por ser altamente participativo, considerando la consulta a todos los estamentos tanto académicos como no académicos, asegurando de esta forma su representatividad y adhesión de la comunidad a las directrices estratégicas. En su elaboración incorpora la propuesta Proceso de dirección estratégica , aprobada por el Consejo Académico el 14 de junio de 2011 y por la Honorable Junta Directiva el 15 de junio de 2011. Además, incorpora el informe de evaluación externa elaborado por académicos de la Universidad Autónoma de Barcelona (España); Universidad de Salamanca (España); y Universidad de Cambridge (Inglaterra).

Este Sistema, a través de su ejecución, aspira a constituirse en una herramienta de trabajo válida, útil, y comprensible para todas y cada una de las personas de la Institución, de manera de sumar sus voluntades e involucrarlas en el proceso de dirección estratégica institucional. Este documento es la base del proyecto de desarrollo de la Universidad de Tarapacá. Su diseño conceptual es la articulación de un proceso de aprendizaje permanente y, como tal, constituye la expresión concreta de treinta años de mejoramiento institucional. En este proyecto de desarrollo institucional prima, desde luego, la perspectiva estratégica y, ciertamente, se asumen las teorías y las configuraciones más recientes que han emergido en el ámbito de la dirección estratégica, con especial énfasis en las aplicaciones al campo de la educación superior.

El documento presenta tres partes claramente definidas:

- La primera parte consiste en el diseño de la estrategia corporativa y la estrategia competitiva. En este marco, se realiza un esfuerzo consciente por delinear una misión institucional que cumpla con las exigencias que el estado del arte requiere, para una verdadera definición del norte estratégico de la Universidad de Tarapacá. Seguidamente se define el propósito estratégico y los compromisos corporativos. Sobre estas premisas se efectúa un diagnóstico estratégico, el que comprende aspectos del entorno general y del sector competitivo, junto al análisis de recursos y capacidades. Así, se desarrolla y diseña una estrategia corporativa y la subsecuente estrategia competitiva, cuya finalidad es lograr una ventaja competitiva sustentable, que cree y sostenga valor académico y estratégico para la Universidad. Finalmente, se delinean los elementos básicos que se deben considerar para la implementación del diseño estratégico.

- La segunda parte comprende el diseño de la estrategia funcional. En este apartado se definen los objetivos, metas, y políticas organizativas en cada una de las estrategias de desarrollo institucional: Estrategia de Pregrado, Estrategia de Postgrado, Estrategia de Investigación, Estrategia de Desarrollo Académico, Estrategia de Vinculación con el Medio y Estrategias de Gestión Económica Financiera.

- La tercera parte se configura a partir de los programas estratégicos, los proyectos, y el presupuesto de inversiones. Se trata, por tanto, del diseño de las acciones concretas que dan vida y sentido a las estrategias, objetivos, metas y políticas elaboradas en las fases previas.

Los Planes de Desarrollo Estratégico y el Sistema de Dirección Estratégica son herramientas de apoyo a la gestión de mediano y largo plazo, las cuales, para facilitar su implementación, se estructuran en periodos anuales, a través de la formulación de los Planes Operativos Anuales (POAs), proceso de dirección que ha estado fuertemente marcado por un espíritu de mejoramiento continuo.